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코로나-19 백신이 얼마나 빨리 변화를 만들 수 있을까?

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이스라엘은 몇 가지 답을 가지고 있다.

병원들은 다시 한번 마구 쏟아지는 코로나-19 환자들에 못 이겨 무너지고 있다. 런던과 멀리 떨어진 곳에서는 케이프타운과 로스앤젤레스 구급차들이 몇 시간씩 기다려 환자들을 실어 나르고 있으며, 사망자들을 수용하기 위해 냉장 화물차들이 반입되어 있다.  백신은 이를 탈출 할 수 있는 유일한 방법이다. 문제는 얼마나 빨리 회복할 수 있을까이다.

백신은 사망자와 입원율을 두 가지 방법으로 줄인다. 백신은 백신을 접종한 사람들을 질병으로부터 직접적으로 보호하고, 백신 접종을 받은 사람들이 더 감염을 퍼뜨리지 않을 것이므로 백신을 접종하지 않은 사람들을 간접적으로 보호한다. 두 가지의 결합한 효과를 측정하고, 얼마나 빠르게 시작될 것인지는 대량 백신 접종이 실행되고 있는 곳에서만 측정할 수 있다. 하지만 조기 결과는 알려졌다.

대부분의 나라는 의료진들과 더불어 노약자들을 먼저 접종한다. 코로나-19에 의한 사망자는-영국의 약 85%의 예처럼- 70세 이상이 우세하다. 코로나-19 병동에 입원에 있는 사람들 또한 보통 그 정도 연령대이다. 그러므로 병원 입원율과 사망률 또한 많은 비율의 노약자들이 첫 번째 백신 접종을 시작한 후 몇 주 뒤에 급격히 줄어들어야 한다. 그런데도 병원들은 중년의 사람들이 백신 접종을 받을 때까지 고군분투해야 한다. 이는 현재로서는 가장 큰 부담은 50대와 60대의 사람들이 많이 입원한 중환자실(ICU)에 있기 때문이다. 사망자들이 노약자에서 높은 것을 감안하면 이상하다. 하지만 기계 환기(ventilator)와 다른 장기 유지를 위한 기계들은 몸에 엄청난 부담을 주고, 고령의 사람들은 이를 견디기엔 너무 연약하다. 예를 들어 영국 병원들에 있는 코로나 중환자실들(ICUs)은 현재 70세 이상의 환자들만큼이나 많은 20세에서 49세의 환자들을 치료한다.

이러한 패턴은 백신 접종이 느린 곳에서는 중환자들이 다 차기 때문에 중년의 코로나 관련 사망자 수가 몇 주나 몇 달 내에 증가 할 것이다. 보통 이런 병동에서 환자 한 명을 한 명의 간호사가 담당한다. 하지만 점점 더 중환자실 간호사들이 더 많은 환자를 간호해야 한다. 최근 두 개의 연구에 따르면- 하나는 영국, 하나는 이스라엘의 연구이다-그들이 관찰한 중환자실들이 최대 수용 인원에 도달했을 때 사망률은 입원한 환자들의 특성을 고려했을 때에 예상되는 수치보다 대략 20-25% 정도 높았다고 결론지었다.  

집단 관찰

백신이 상용화됨에 따라, 이스라엘이 다른 어떤 곳보다 가장 빠르게 국민들에게 백신 접종을 했기 때문에 백신 접종이 어떠한 영향을 줄지에 대한 첫 번째 근거를 찾기 위해서는 이스라엘이 적합하다. 백신 접종이 시작된 지 한 달째인 1월 19일까지, 이스라엘은 9백만 자국인들의 26%에게 적어도 일차 접종은 완료했다. 다른 곳에서도 그랬듯이, 이스라엘도 고령자부터 접종을 시작했다. 그리고 그들에게 몇 가지 결과가 나타나고 있다.

최근 분석에서, Tel Aviv의 Clalit Research Institue(CRI)의 란 발리에(Ran Balier)와 그의 동료들은 백신 접종을 받은 60대 이상의 200,000명의 그룹과 백신을 접종받지 않은 비슷한 사람들의 그룹을 비교했다. 그들은 관련 증상 호소 후 코로나 확진을 받았거나 확진자와 밀접 접촉한 사람들의 검사 결과를 비교하여 감염률의 차이점을 추적했다.

연구의 첫 12일 동안에는, 두 그룹에서 양성률은 같았다. 13일째에 백신 접종을 받은 그룹의 양성률은 약간 감소했다. 그리고 14째에, 양성률은 3분의 1이 감소했다. 이러한 감소가 크지 않았다는 것에 대한 실망감이 있었지만, 화이자-바이온테크가 제공할 문제의 백신은 두 번의 접종을 해야 하기 때문에 이차 접종이 이루어지고 젊은 사람들의 결과 또한 포함될 때까지 결과는 명확하지 않다는 것이다. 이스라엘의 대량 접종 캠페인이 병원 입원율에 미치는 조기 영향은 다음 두 가지 교란 변수들 때문에 측정하기에 혼란스러웠다. 백신 접종 여부와 상관없이 입원율을 감소시키는 경향이 있는 국가적 록다운(lockdown)과 훨씬 감염력이 강해서 입원율을 상승시키는 영국에서 처음 발생한 b.1.1.7 변종의 확산이다. 그렇지만 이 요소의 조합은 많은 유럽의 나라들과 미국의 일부에서 방생하고 있어 현재 이스라엘에서 일어나는 일들은 다른 나라가 몇 주, 몇 달 안에 경험할 일에 대한 조짐이라고 할 수 있다.

백신 접종이 이스라엘의 병원들이 숨 쉴 공간을 주기 시작하는 징후는 60세 이상의 인구에서 40% 정도 접종이 이루어지는 날인 1월 2일 이후 2주가 되는 시점에 발생할 것이다. 60세 이상의 인구 집단에서 1월 2일 전 한주와 그 후 한 주간 코로나-19로부터 심각하게 아픈 사람들은 30%가 증가했지만, 1월 2일 이후 한 주 동안은 7% 정도만 증가했다. 그와 반대로, 조사 시점에서 한참 낮은 비율이 백신 접종이 이루어진 40~55세 집단에서는 심각한 질병을 앓는 사람의 수는 같은 3주 동안 각각 20~30% 상승하여 수가 변하지 않았다.

유행병의 궤적의 모델에 이러한 조기 결과를 반영하면, Weizmann Institute의 에란 시갈(Eran Segal)과 그의 동료는 계획대로라면 1월 마지막 주에 시작되는 록다운(lockdown)이 끝나더라도 이스라엘에서 코로나-19로 인한 사망은 3월에는 점차 감소할 것이라고 예상한다. 그들의 예측은 백신 접종의 속도가 유지되고 2월 말까지 80%의 어른들이 2차 접종을 마치는 것이다. (나머지 20%는 알레르기와 같은 이유로 백신 접종을 할 수 없거나 접종을 거부하는 사람들이다.)

어린이들의 고통

그러나 이스라엘처럼 캠페인이 효과적일지라도 여전히 접종받지 못하는 사람들이 있다. 게다가 접종을 거부하는 사람들과 접종을 받지 못하는 사람들도 있다. 어린이들에게 접종이 승인된 코로나-19 백신은 아직 없다. 어린이들은 감염되더라도 심각하게 앓지 않지만, 여전히 바이러스를 퍼뜨릴 수 있다. 비록 범위가 작더라도, 그 결과 미래에 질병을 발생시킬 수 있다.

보통 어린이의 백신 임상시험은 높은 연령에서 시작하여 더 어린 층에 적용한다. 12세 정도의 어린이에 대한 몇몇 코로나-19 임상시험은 시작되었다. 그리고 여름 전에는 그 결과가 있을 수 있다. 하지만 이보다 어린 연령층에서의 임상 시험은 더 오래 걸릴 것이다. 대부분의 어린이들에 대한 코로나-19백신은 2022년 전까지는 승인이 어려울 것이다. 그때까지는 많은 어른이 예방접종을 받기 위해 팔을 걷어붙이지않는 이상 대유행을 억제하는 것은 어려울 것이다.

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