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앞으로 10년 – 혁신의 시대가 열린다.

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지난 10년 동안 혁신의 속도는 많은 사람들, 특히 형편없는 경제학자들에게 어필하지 못했다. 생산성 향상은 그저 그랬고 가장 인기 있는 발명품인 스마트 폰과 소셜 미디어는 그다지 도움이 되지 않는 듯 했다. 스마트 폰과 소셜 미디어는 강력한 독점의 생성과 공적 토론의 장 오염과 같은 악성 부작용이 고통스럽게 드러났다. 자율 주행 차를 포함, 유망한 기술이 정체되어 실리콘 밸리의 전도자들은 순진해 보이도록 만들었다. 안보 매파들은 권위주의 중국 정부가 서방을 추월하고 있다고 경고하는가 하면, 일부 비관적인 사람들은 세상에 마침내 쓸 만한 아이디어가 모두 고갈되고 있다고 경고했다.

오늘날 기술에 대한 낙관주의 먼동이 트고 있다. 코로나 백신 생산에 보여준 스피드는 과학계를 유명하게 만들었다. 괄목할만한 돌파구, 즉 기술 투자 붐, 팬데믹 기간 중 디지털 기술의 채택이 결합되어 새로운 발전 시대에 대한 희망을 불러일으키고 있는데, 낙관론자들은 “대망의 2020년대”가 될 것이라고 흥분해서 예측한다. 2010년대의 비관론이 과장된 것처럼(10년 동안 암 치료 분야 등에서 진전을 보임) 기술적 유토피아에 대한 예측도 과장되었다. 그러나 특히 정부가 신기술이 만개하도록 도울 경우, 생활수준을 끌어 올리는, 새로운 혁신 시대가 올 가능성이 실재한다.

자본주의의 역사에서 급속한 기술 발전은 규범이었다. 18C는 산업 혁명과 기계화된 공장들이 선을 보였고, 19C는 철도와 전기, 20C는 자동차, 항공기, 현대 약품이 나타났고, 세탁기로 인해 가사에서 해방되었다. 하지만 1970년대는 전반적 생산성 증가로 측정되는 발전은 완만했다. 경제적 파급 영향은 한 동안 여성이 일터로 나감으로써 가려졌고, 1990년대 PC가 도입된 후 급격한 효율성 향상이 뒤따랐다. 하지만 2000년 이후에는 성장세가 다시 꺾였다.

이러한 “장기 침체”가 종식될 것이라고 보는 3가지 이유가 있다. 첫 번째는, 변형 잠재 가능성이 있는 발견이 최근 많이 늘어났다는 점이다. Pfizer-BioNTech 그리고 Moderna 백신과 맞춤형 항체 치료의 이면에 있는 “mRNA”(메신저 RNA) 기술의 성공은 과학이 계속해서 의술에 권능을 부여하고 있음을 보여준다. 인간은 질병을 치료하거나, 유전자를 편집하거나 실험실에서 배양육을 만드는 등 생물학을 의지대로 점점 더 많이 활용할 수 있다. 인공 지능은 마침내 다양한 ​​맥락 속에서 인상적으로 발전한 모습을 보여주고 있다. Alphabet사의 일부인 DeepMind에서 만든 프로그램은 단백질 모양을 예측하는데 놀라운 능력을 보여주었다. 지난 여름 OpenAI는 지금까지 최고의 자연어 알고리즘인 GPT-3을 공개했다. 그리고 10월부터 무인 택시가 애리조나주 피닉스 주변에서 사람들을 태워왔다. 재생 가능 에너지 가격이 현저하게 하락, 각국 정부에 녹색 투자가 성과를 거둘 것이라는 확신을 심어주었다. 중국조차도 2060년까지 탄소 중립을 약속했다.

낙관주의의 두 번째 이유는, 기술투자가 붐을 이루기 때문이다. 2020년 2분기와 3분기 미국의 비주거용 민간 부문은 10년 만에 처음으로 건물과 산업용 장비보다 컴퓨터, 소프트웨어와 R&D에 더 많은 비용을 지출했다. 정부는 과학자들에게 더 많은 현금을 제공하는데 열심이다. 수년간 축소되었던 OECD 24개국의 공공 R&D 실질 지출은 2017년부터 재차 증가하기 시작했다. 기술에 대한 투자자들의 열정은 이제 의료 진단, 물류, 생명 공학 그리고 반도체로 까지 미쳤다. 로켓 회사를 운영하는 테슬라 CEO Elon Musk가 세계에서 가장 부유한 사람으로 전기 자동차에 대한 시장의 낙관론도 그렇다.

세 번째 환호할 만한 원천은, 신기술을 신속하게 채택한다는 점이다. 근로자들만 화상 회의를 하고 소비자만 전자 상거래를 하게 된 것은 아니며 그러한 기술 발전은 예를 들어 주택 부족으로 제기되는, 구직상의 제약을 완화시켜주는 면도 있다. 팬데믹은 또한 디지털 결제, 원격 의료 그리고 산업 자동화를 채택하도록 가속화했다. 역경은 종종 사회가 진전되도록 강제한다는 사실을 상기시켜 준다. 기후 변화와의 싸움과 미·중간 강대국 경쟁은 더 과감한 조치를 촉발할 수도 있다.

안타깝게도 혁신은 각국이 성장을 가로막는 구조적 요인을 무시할 수 없게 만든다. 사회가 부유해짐에 따라 각국은 자동화가 어려워 생산성 향상이 힘든 식당 제공 음식들과 같이 노동 집약적 서비스에 수입을 더 많이 지출한다. 인구 고령화는 계속해서 근로자들을 생산성이 낮은 재택 간호로 흡수할 것이다. 탈탄소화를 진행하는 각국은 녹색 에너지가, 화석 연료보다 더 저렴해질 가능성을 깨닫지 못하는 한, 장기적인 성장을 촉진하지 않을 것이다.

그러나 새로운 혁신의 물결이, 아마도 21C 경제성장 둔화의 1/5을 차지하는 경제 역동성의 하락을 곧 역전시킬 수 있기를 바라는 것이 합리적이다. 시간이 지나면서 그렇게 될 경우 생활 수준은 크게 높아질 것이다. 보건과 교육을 포함, 많은 서비스 산업이 더 많은 혁신을 통해 혜택을 크게 볼 수 있기 때문에 더 많은 것을 성취할 수 있다. 결국 합성 생물학, 인공지능 그리고 로봇 공학은 거의 모든 일이 진행되는 방식을 확 바꿔 놓을 수 있다.

그렇게 어려운 일은 아니다(It’s not rocket science)

민간 부문이 궁극적으로 어떤 혁신이 성공할지 실패할지 결정할 것이지만 정부 역할도 중요하다. 각국 정부는 더 많이 “달 탐사” 프로젝트에 따르는 위험을 감수해야 한다. 국가는 명확하게 정의된 문제를 해결하기 위한 상금 등 R&D에 대한 더 많은, 양질의 보조금을 유용하게 제공할 수 있다. 국가는 또한 혁신이 경제 각 부문에 얼마나 빨리 확산되는지에 대해서도 큰 영향을 미친다. 정부는 (창조적) 파괴로 인해 생계가 완전히 바뀌는 사람들을 위한 적절한 안전망을 제공하는 등 부분적으로 규제와 로비가 파괴를 늦추지 않도록 확인할 필요가 있다. 혁신은 극히 소수 기업에 집중되어 있다. 경제 전체가 새로운 기술을 장착할 수 있도록 하려면 강력한 반독점 조치 시행과 더불어 더 느슨한 지재권 보호 체제가 요구된다. 만약 각국 정부가 도전에 나서게 되면 더 빠른 성장과 더 높은 생활 수준에 도달할 것이고 이렇게 되면 비관론자들에 맞설 수 있을 것이다. 2020년대는 고통의 외침으로 시작되었지만 올바른 정책을 구사한다면 향후 10년은 활기를 띠게 될 것이다.

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