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최근의 비트코인 붐은 무엇을 의미하는가?

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아직까지는 높은 가격이 용인될 것이다. 그러나 세계 금융 생태계를 뒤집지는 않을 것이다.

2013년 비트코인의 가격은 1,000달러 수준까지 치솟아 가상화폐 백만장자를 양산하면서 거품을 유발했으며 초창기에 비트코인을 접해 일찌감치 수익을 실현한 일부는 스스로를 자책하기도 했다. 불운은 웨일즈에서도 발견됐다. 웨일즈 뉴포트에 거주하는 한 남성은 우연한 계기로 폐기된 7,500개의 비트코인이 들어있는 하드 드라이브를 찾기 위해 쓰레기 더미를 뒤졌는데, 이 드라이브의 가치는 ‘무(無)’에서 750만 달러까지 급증한 상태였다. 그 이후로 비트코인은 걷잡을 수 없는 폭등기에 접어들었다. 무심코 추세를 따라 투기대열에 합류한 투자자들과 시장조작으로 인해 2017년 12월에는 비트코인 가격이 19,000달러까지 상승한 것이다. 하지만 바로 다음 연도에 비트코인 가격은 1/5 수준으로 하락했다. 가장 최근의 상승은 더욱 극적이라 아찔할 정도다. 3개월 간 세 배 상승을 보이며 현재 35,000달러를 넘어섰으며 뉴포트의 어딘가에는 2억 6천만 달러를 상회하는 컴퓨터 부품이 잠들어있다.

오늘날 비트코인 열풍은 음지의 자유의지론자들만이 주장하는 것이 아니기 때문에 이전과는 다르게 두드러진다. 월가의 몇몇 유명인사들이 여기(비트코인을 인플레이션 헤지 수단으로 간주)에 합류했다. 세계 최대 자산운용사 블랙록의 래리 핑크 회장은 지난 12월 비트코인이 “글로벌 시장”으로 성장할 수 있다고 말했다. 르네상스 테크놀로지와 같은 대형 헤지펀드들은 가상화폐에 대해 고심해왔고, 모건스탠리의 전략가인 루치르 샤르마는 미국의 쌓여가는 부채에 대한 대안으로 가상화폐는 더욱 부각될 것이라고 주장한다.

현금화되지 않은 비트코인의 전체가치는 지폐와 중앙은행 보유고를 포함해서 제한적으로 한정했을 때의 캐나다 달러를 넘어섰다. 그러나 새로운 음지의 개종자(앞 문단에서 언급한 월가의 몇몇 유명인사) 중 초기 신봉자들의 꿈인 정부 자금을 대체할 가능성이 있다고 생각하는 경우는 거의 없다. 또한 결제에 쓰일 정도로 효율적이지도 않다. 비트코인은 초당 10개 미만의 거래만을 처리할 수 있다. 이와는 대조적으로, 알리페이와 벤모(모바일 송금 서비스를 제공하는 美핀테크 기업)처럼 소비자 금융에 변화를 가져온 기업들은 마찰을 최소화한다. 만약 이 문제가 해결된다면, 정부는 그들의 통화주권을 위협하는 어떤 기술도 신속하게 단속할 수 있을 것이다. 페이스북 디지털 화폐인 리브라(現디엠)는 이미 규제로 인해 리브랜딩하고 초창기 야망을 드러낼 시기를 늦춰야했다. 반면, 중앙은행들은 결제 시스템을 개선시키고 그들만의 디지털 화폐를 출시하면서 경쟁이 가속화되고 있다.

대신, 비트코인 마니아들은 금과 같이 안정적인 가치를 가지면서 더욱 편리할 수 있다는 가능성에 기대감을 갖고 있다. (유형의 금고보다 디지털 지갑을 유지하는 것이 더 쉽기 때문이다.) 그렇다면 투자자들의 포트폴리오 중 작지만 일부를 영구적으로 차지할 수 있을 것이다. 비트코인과 금은 이자나 배당금을 지급하지 않는다는 점에서 공통점이 있다. 하지만 비트코인과 달리 금은 본질적인 쓰임새를 지니고 있지만 가격을 직접 움직이는 보석이나 반도체 제조업체가 아니기 때문에 금 자체에 대한 투자자들의 수요는 오락가락하고 있다. 그러므로 비트코인에 형성된 높은 가격 또한 자립적인 것으로 충분히 생각해 볼 수 있다. JP모건은 비트코인이 만약 금만큼 투자자들에게 인기를 끌 경우 가격은 146,000달러까지 오를 수 있다고 전망한다. 이미, 밀레니얼세대 투자자들은 금괴보다 가상화폐를 더 선호하는 것으로 보인다.

비트코인이 금을 모방할 수 있다는 주장에 대한 의심에는 수많은 근거가 존재한다. 비트코인의 가격은 훨씬 불안정하고 이른바 피난처로서 거의 적합하지 않은 주식시장과 연동해서 움직인다. 시장은 비유동적이고 가상화폐 거래는 사기와 절도가 만연하며 온라인 마약 판매처럼 범죄를 조장하는 거친 서부시대와 같은 상태로 남아있다. 가상화폐 시장의 투자자들은 큰 규모의 금융 및 평판 리스크를 감수해야 한다. 위험한 투자로 번창 중인 헤지펀드가 계속 달려들 수 있지만 연기금을 비롯한 월가는 막다른 골목에 다다르는 상황을 경계하고 있다.

하지만 통제가 불가능한 상태로 급등하고 있는 비트코인을 무시하는 것은 잘못된 생각이다. 결국 규제당국에의 순응, 유동성이 증가된 거래, 그리고 범죄 행위에 대한 단속(비트코인의 익명성은 과장된 것으로 추정)을 통해 광범위한 매력을 발산할 수 있을 것이다. 비트코인은 원래 국제 통화 시스템을 새롭게 바꿔가겠다는 의도 하에 판매되었다. 이러한 의도대로 이행될 가능성은 시스템 내에서 좀 더 겸허한 역할을 찾는 것에 달려 있다.

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