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폭염으로 인해 기록적으로 증가하는 사망자 수

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기후 변화의 영향으로 날로 심해지는 폭염

올여름까지만 해도 시베리아의 베르호얀스크는 북극권 북단에서 사람이 거주하는 지역 중 가장 추운 곳으로 알려져 있었다. 이 도시의 역대 최저기온은 영하 67.8도다. 하지만 올해 6월, 베르호얀스크는 북극권 북단의 가장 더운 지역이라는 새로운 기록을 세웠다. 예년 여름 최고 기온이 20도 정도인데 반해, 올해는 38도를 기록했다. 기후변화를 연구하는 단체인 WWA(World Weather Attribution)에 따르면, 이러한 이상 기온 현상은 인간이 초래한 기후 변화에 기인했을 가능성이 600배 이상 높다. 대기 중 온실가스 배출 증가와 베르호얀스크에서 발생한 것과 같은 극심한 더위는 갈수록 빈번해지고 있다. 영국의 의학 저널인 란셋(The Lancet)은 최근 보고서를 통해 기후 변화가 점점 더 많은 생명을 위협하고 있다고 전한다.

온난화는 홍수, 환경오염, 질병 확산을 포함한 다양한 위험을 야기한다. 기후 연구원들은 이 중에서도 폭염을 단연 두드러지는 위험으로 꼽는다. 가장 더운 지역에 거주하는 인구가 가장 많이 폭염에 노출되기는 하지만, 지역과 별개로 가장 큰 타격을 받기 쉬운 이들은 노인과 심장병 같은 기존의 병증을 가진 환자들이다. 란셋의 이번 연구는 건강 취약 인구의 폭염 노출 일수를 측정하기 위해, 인구 정보를 유럽중기예보센터(European Centre for Medium-Range Weather Forecasts)가 제공한 시간당 기온 데이터와 결합했다.

지난해 65세 이상의 사람들이 경험한 폭염 일수를 모두 더하면, 1986년과 2005년 사이의 기준선(차트 참고)과 비교했을 때보다 29억일이 더 나온다. 이는 2016년의 종전 기록을 1억 6천만 일의 격차로 앞지르는 수치다. 가장 큰 영향을 받은 국가로는 많은 인구 수와 이전부터 기온이 높았던 지역이 있는 인도와 중국이 순위에 올랐다. 한편, 연구원들이 측정한 바에 따르면 더위로 인한 고령자의 사망은 2000년과 2018년 사이에 거의 54%가 늘었다. 수치 자료를 확인할 수 있는 가장 최근 해인 2018년에는 폭염으로 약 29만 6천 명의 65세 이상 인구가 사망했다. 이 시기에도 가장 큰 영향을 받은 나라는 중국과 인도였으며, 각국에서 6만 2천 명과 3만 1천 명이 사망했다. 서구 국가 중에서는 독일과 미국이 가장 큰 타격을 받으면서, 각각 2만 명의 사망자를 기록했다.

뜨거워지는 지구에는 다른 대가도 따른다. 란셋의 연구 보고서에 의하면 지난해 폭염으로 3,020억 노동시간이 줄었는데, 이는 21세기 초보다 1,030억 일이 많은 수치다. 농업의 비중이 높다는 부분적인 이유로, 인도가 농산물 생산에서 가장 큰 타격을 입었다. 인도는 2018년 중국에 이어 전 세계 총 농업 생산량 2위를 차지했지만, 관개시설을 갖춘 농지가 적고 대부분의 농작물 생산을 몬순 기후에 의존하고 있다. 미국처럼 소득이 높은 국가는 건설 분야가 가장 큰 타격을 입었다.

비록 그 정도는 덜하더라도, 기후변화가 코로나19 상황과 비슷하게 의료 시스템에 도전을 제기한다고 란셋의 저자들이 지적한다. 이상 기후가 갈수록 흔한 일이 되어가는 가운데, 국가들은 가장 취약한 계층을 파악하고 기후 변화의 여파로 병원들이 무너지지 않도록 의료시스템에 투자해야 한다. 하지만 팬데믹과 마찬가지로, 예방이 사후 치료보다 낫다. 어려운 일이 될 것이다. 금주에 발표된 세계기상기구(World Meteorological Organisation)의 보고서에 따르면, 올해 세계 평균 기온이 산업화 이전보다 1.2도 상승하면서 기상 관측 이래 가장 무더웠던 해 3위 안에 들 것이다. 이 수치는 2024년까지 1.5도까지 오를 것으로 예측된다.

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